Avena: Qué es, Beneficios, Para qué sirve, Propiedades

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La avena es generalmente considerada como un alimento sano, a ser presentado comercialmente como nutritivo. El descubrimiento de las propiedades saludables para bajar el colesterol condujo a la apreciación más amplia de avena como alimento humano.

¿Qué es la Avena?

La avena común (Avena sativa) es una especie botánica perteneciente a la familia de las poáceas, también se conoce como avena blanca. La avena se cultiva con varios propósitos: para pastos, forrajes, granos, y la producción mundial se distribuye de la siguiente manera: aproximadamente el 78% para la alimentación animal, el 18% para la alimentación humana y el 4% restante para uso industrial, semillas y exportación.

Esta planta tiene un tronco de 50-100 cm de altura y las hojas son alternadas, lanceoladas y planas. Tiene una panícula con espigas de 2 cm de ancho. El fruto es el cereal utilizado en todo el mundo como alimento.

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Propiedades y Beneficios de la Avena

La avena se destaca entre los cereales por proporcionar aporte energético y nutricional equilibrado, contener en su composición química aminoácidos, ácidos grasos, vitaminas y minerales indispensables para el organismo humano y, principalmente, por la composición de fibras alimentarias

Siendo uno de los más completos para la alimentación humana, pues durante el procesamiento del grano casi no sufre pérdidas. Así, es bastante nutritiva: contiene los minerales: calcio, hierro, magnesio, zinc, cobre, manganeso y vitaminas: B1, ácido fólico y vitamina E.

Sus granos presentan uno de los mayores niveles proteicos entre los cereales – entre 15 y 20%. Y la calidad de sus proteínas es muy buena en comparación con la de otros cereales. La avena también tiene una concentración de grasas poliinsaturadas bien significativa, contando con un alto contenido de ácidos grasos omega-6 («grasas buenas»). Rica en fibra alimentaria, especialmente en fibras solubles, que se denominan betaglucanas.

¿Para qué sirve la avena?

La avena presenta propiedades funcionales que son benéficas al organismo, previniendo el desarrollo de algunas enfermedades crónicas. Es un cereal de la misma familia del trigo.

La avena por su alto contenidos de fibras, además de colaborar para el funcionamiento del intestino y para la mantenimiento de niveles adecuados de azúcar en la sangre, tienen notoria importancia en la reducción del colesterol total y del colesterol LDL (malo).

Los estudios muestran que estos nutrientes contribuyen al control de las tasas de colesterol y azúcar en la sangre, ayudando a prevenir enfermedades cardiovasculares.

Las fibras también mejoran el tránsito intestinal, evitando el estreñimiento, y asociadas a la disminución del riesgo de cáncer de colon.

El cereal es también fuente de vitaminas B1 y B5. Entre otras funciones, las vitaminas del complejo B garantizan la producción de energía por el organismo y buen funcionamiento del sistema nervioso y hormonal.

Algunos otros beneficios que nos otorga la avena son:

Huesos y dientes. Por tener función remineralizante es preventivo contra caries.

Diabetes. Es útil como estabilizadora del nivel de azúcar en la sangre, porque estimula la actividad del páncreas.

Energía. Es recomendable para todos los que tienen alto desgaste físico y mental.

Niños. Ayuda en el buen desarrollo físico y mental, para combatir la salud apatía y calmar la hiperactividad.

Su semilla es alimenticia proporcionando calcio y sustancias minerales (cobalto, cobre, hierro, manganeso, cinc). Se emplea en tratamientos del sistema nervioso y contra el insomnio y como fortificante en el caso de diabetes y dispepsias. Se emplea en curas de desintoxicación del tabaco. Suaviza y tonifica la piel. Se utiliza mucho como materia prima para la alimentación de animales pues es rica en nutrientes.

La avena, a diferencia del trigo, de la cebada, de la malta y del centeno, no posee el gluten en su composición, sin embargo posee avenalina, pudiendo ser consumido por portadores de la enfermedad celíaca.

La avena ha sido tradicionalmente usada para fines medicinales, incluso para ayudar a equilibrar el ciclo menstrual, el tratamiento de la dismenorrea, y la osteoporosis e infección del tracto urinario.

El uso de productos de avena como ingredientes en la panadería es recomendable debido a sus propiedades funcionales tecnológicas, como la retención de humedad, retardando con ello el envejecimiento de las tortas. El uso de avena mejora los niveles de proteínas, fibra alimentaria, así como permite el aumento de la variedad de productos elaborados.

Además de los efectos físicos favorables, la avena tiene la capacidad de estabilizar los componentes lipídicos y de actuar como sustituto de grasa.

Origen de la Avena

El antepasado salvaje de la avena común (Avena sativa) y la avena forrajera amarilla (Avena byzantina) es la avena salvaje hexaplóide Avena sterilis. Los análisis genéticos muestran las formas ancestrales de Avena esterlinas creció en la Creciente Fértil de Oriente Medio. Avenas domesticadas aparecen relativamente tarde, y lejos del Oriente Próximo, en la Edad del Bronce en Europa.

Los cereales, como la avena y el centeno, se considera generalmente un cultivo secundario, es decir, derivado de una mala hierba de los cereales primarios tales como trigo y cebada domesticados. Como estos cereales se extendieron al oeste hacia áreas más húmedas y frías, lo que puede haber favorecido el componente de malas hierbas de avena, llevando a su domesticación eventual.

La avena se cultiva en todas las zonas templadas, ya que tienen una exigencia menor por calor estival y mayor tolerancia pluvial que otros cereales, como trigo, centeno o cebada, por lo que son particularmente importantes en áreas con veranos amenos y húmedos, como Noroeste de Europa, ellas se cultiva con éxito en Islandia. La avena es una planta anual, y puede ser plantada tanto en el otoño (para la cosecha final del verano) o en la primavera (otoño para la cosecha temprana).

La plantación de avena es relativamente nueva en Brasil. Se inició en la década de 1970, cuando las investigaciones se intensificaron. Últimamente se convirtió en el mayor productor de América Latina, con una cosecha estimada en 379 mil toneladas este año, superando a Argentina que era la tradicional productora de avena, que llegó a cosechar 695 mil toneladas en 1990. Prácticamente todo cultivo de avena en Brasil se realiza después de la cosecha de los cultivos de los principales granos, principalmente, la soja.

Contraindicaciones

Embarazo / Lactancia

Generalmente reconocido como seguro cuando se usa como alimento. Evite las dosis más altas que las que se encuentran en los alimentos porque la seguridad y la eficacia no están probadas.

Interacciones

El salvado de avena puede disminuir la absorción de medicamentos. Hay informes de disminución de la absorción de estatinas y hierro con la ingesta de salvado de avena.

Efectos secundarios

El salvado de avena aumenta la mayor parte de las deposiciones y la frecuencia de defecación, lo que produce distensión, gases y una posible irritación perineal. Se han descrito sensibilización a la avena y alergia.

Presentaciones 

La avena utilizándose industrialmente y se encuentra en presentaciones de champús, jabones, cremas y lociones.

La avena tiene numerosos usos en la alimentación, más comúnmente, se enrollan o machacados en copos de avena, o molidos en harina fina de avena. La harina de avena es principalmente comido como papas de avena, pero también pueden ser utilizados en una variedad de productos de panificación, tales como pasteles, galletas y panes de avena. La avena es también un ingrediente en muchos cereales fríos, en particular, muesli y granola. La avena también se puede consumir crudos, y las galletas con avena se están volviendo populares.

La avena también se utiliza ocasionalmente en varias diversas bebidas. En Gran Bretaña, se utilizan para la producción de cerveza. Leche de avena, una bebida fría y dulce hecha de avena molida y leche, es una bebida popular en toda América Latina. Caudle de avena, hecho de cerveza y harina de avena con especias, era una bebida tradicional británica.

La avena también es ampliamente utilizada como espesante en sopas, como la cebada o el arroz puede ser usado en otros países.

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